Dentro de uno de los primeros laboratorios de cannabis medicinal con licencia en Gran Bretaña / Cannabis

A el olor dulce flota en el aire, mientras dos hombres se tejen a través de la pequeña habitación llena de plantas de cannabis, que crecen por encima de sus hombros en un rubor de flora embriagadora. Esta no es otra fábrica ilegal de marihuana, sino uno de los primeros laboratorios de marihuana medicinal con licencia en Gran Bretaña.

Con un sensor cuántico, un microscopio y un barómetro de hojas para controlar las 180 plantas que crecen hasta 1,5 metros de altura en macetas hidropónicas a la altura de la cintura, los dos hombres son agrónomos, expertos en la ciencia de la producción de cultivos, en la planta de West Midlands propiedad de Celadon Pharmaceuticals.

Quieren garantizar niveles óptimos de luz, oxígeno, agua y nutrientes, y cosechar las flores después de aproximadamente nueve semanas, de las cuales se extraen los cannabinoides y se colocan en viales.

El cannabis cultivado con fines medicinales se encuentra en condiciones estrictamente controladas que garantizan la consistencia y la alta calidad en lotes en un lugar secreto por una startup creada en 2018, el año en que Sajid Javid, el entonces secretario de Interior del Reino Unido, autorizó su uso.

Celadon es una de las pocas empresas que cultiva cannabis medicinal en el Reino Unido, pero, a diferencia de otras, utiliza un laboratorio interior en lugar de invernaderos. Esto significa que puede producir de cinco a seis cosechas cada año y un rendimiento mucho mayor, dice, aunque un laboratorio interior es más costoso de administrar.

La compañía está siguiendo los pasos de GW Pharmaceuticals, un pionero que desarrolló el primer medicamento a base de cannabis con licencia en el Reino Unido en 2010, Sativex para la esclerosis múltiple, que cuesta alrededor de £2,000 al año. Sin embargo, la prescripción del aerosol bucal por parte del NHS sigue siendo muy limitada y varía en todo el país.

La decisión de Javid de legalizar el cannabis medicinal en 2018 se produjo después de una campaña de larga duración emprendida por los padres de niños diagnosticados con epilepsia grave, que informaron que el aceite de cannabis ayudó con su condición. Sin embargo, el cannabis medicinal solo puede ser recetado por médicos especialistas, los pacientes a menudo lo pagan ellos mismos y no se puede importar hasta que se haya emitido una receta, sobre la base de un paciente con nombre.

James Short, el fundador y director ejecutivo de Celadon, de 54 años, se mostró escéptico al principio. «A principios de 2018, mi hijo se me acercó y me preguntó si quería invertir en el sector del cannabis medicinal. Dije que no es para mí», dice. «Cuando el gobierno lo legalizó, volvió a mí y le dije:’ Vamos a verlo.»Hablé con muchos pacientes que han consumido cannabis medicinal, especialmente para el dolor crónico, y fueron esos pacientes los que me convencieron de que no era aceite de serpiente, que realmente funcionaba y había cambiado sus vidas.”

El fundador de Celadon Pharmaceuticals, James Short
El fundador de Celadon Pharmaceuticals, James Short, inicialmente no estaba interesado en invertir en el sector del cannabis medicinal. Fotografía: Fabio De Paola/The Guardian

Robin Davison, analista de biotecnología de Equity Development, dice: «Muchas personas descubren que están recibiendo alivio para el dolor a largo plazo, como el dolor de espalda [from medical cannabis], y quieren evitar el uso de opioides.»Otras áreas prometedoras incluyen la ansiedad, particularmente en pacientes con Alzheimer, que la firma farmacéutica rival MGC está estudiando.

Se cree que Celadon es una de las primeras compañías farmacéuticas en el Reino Unido en recibir una licencia de oficina en casa para cultivar cannabis medicinal con alto contenido de tetrahidrocannabinol (THC), y se centrará inicialmente en los tratamientos para el dolor crónico. Está trabajando con socios para investigar el potencial de los cannabinoides en otras áreas, como el autismo y la diabetes.

La planta de cannabis tiene cientos de compuestos naturales diferentes, o cannabinoides. Los dos más conocidos son el THC, que en niveles incorrectos puede causar un «subidón» pero alivia el dolor, y el CBD, que es antiinflamatorio y modera la naturaleza psicoactiva del THC.

La compañía cultivó algunos lotes de prueba de cannabis para obtener la aprobación del regulador médico del Reino Unido, la Agencia Reguladora de Medicamentos y productos para el Cuidado de la Salud, y está trabajando para aumentar la producción. A plena capacidad, podría crecer de 10 a 15 toneladas al año y abastecer hasta 50,000 pacientes, generando £90m en ingresos anuales. Short tiene la ambición de abrir más sitios.

Trabajos de construcción en el sitio de Celadon Pharmaceuticals.
Trabajos de construcción en el sitio de Celadon Pharmaceuticals. Fotografía: Fabio De Paola/The Guardian

Hasta ahora, las grandes farmacéuticas se han mantenido alejadas de un mercado en rápido crecimiento que podría ser lucrativo para los jugadores más pequeños. El grupo de la industria Prohibition Partners estima que se venderán alrededor de €354 millones de cannabis medicinal sin licencia en Europa este año, y proyecta que esto crecerá a €2.3 mil millones (£2 mil millones) para 2026. Otros analistas consideran que estas previsiones son demasiado altas, pero dicen que el crecimiento seguirá siendo impresionante.

Celadon ha tomado una participación mayoritaria en la clínica privada londinense para el dolor LVL Health, que está probando cannabis medicinal en 100 pacientes con dolor crónico no canceroso en un estudio de viabilidad, antes de un ensayo más amplio de hasta 5,000 personas, el único ensayo de este tipo en el Reino Unido que tiene aprobación regulatoria condicional. Se les da un inhalador que usa flor de cannabis molida en un cartucho, que es un dispositivo inteligente que está conectado a una aplicación para controlar la dosis.

Short, de Preston, es un antiguo promotor inmobiliario que más tarde pasó a generar energía a partir de residuos y luego comenzó a invertir en empresas de datos. Había comprado un centro de datos de una planta de £30m que ahora sirve como el sitio del laboratorio de cannabis medicinal de 100,000 pies cuadrados de Celadon, custodiado por alta seguridad.

Un ingeniero agrónomo de Celadon comprueba la intensidad de la luz artificial con un sensor cuántico en una sala de cultivo donde se cultivan las plantas de cannabis.
Un ingeniero agrónomo de Celadon comprueba la intensidad de la luz artificial con un sensor cuántico en una sala de cultivo donde se cultivan las plantas de cannabis. Fotografía: Fabio De Paola/The Guardian

El Departamento de Salud estima que 8 millones de personas en el Reino Unido sufren de una forma de dolor crónico, de los cuales 3 millones pueden ser elegibles para medicamentos cannabinoides donde otros tratamientos han fallado. Se estima que 1,4 millones de personas compran productos de cannabis en el mercado negro para automedicarse.

Si bien el uso del cannabis con fines medicinales se remonta a miles de años, el Reino Unido se ha quedado atrás de otros países como Canadá y Alemania, y se ha pedido al gobierno que permita a los médicos de cabecera recetar cannabis medicinal.

La mayor frustración de Short es la falta de reembolso, y dice que esto es miope. «Hablo con pacientes de forma regular que no pueden trabajar y tienen un dolor terrible todos los días, que no quieren tomar opioides. Algunos tienen que pagar cientos de libras cada mes por el cannabis medicinal. Realmente funciona.”

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